El 11 de abril de 1978 se anunció el lanzamiento del lenguaje COBOL-80 por parte de la empresa liderada por Bill Gates, Microsoft. COBOL-80 tenía como objetivo el crear un lenguaje de programación universal que pudiera ser usado en cualquier ordenador. COBOL fue diseñado para escribir programas autodocumentados, mediante la separación de divisiones para la declaración de variables de los procedimientos y una división para llevar un registro de quién solicitó el programa y quienes lo escribieron. A pesar de sus objetivos la estructura que tenía en su inicio era insuficiente para la estructura modular que requieren los sistemas de los negocios corporativos.

COBOL viene del acrónimo: COmmon Business, Oriented, Language.

Aunque parezca que COBOL es un lenguaje obsoleto en el año 2011 Microfocus lanzó Visual COBOL. Muchas personas creen que COBOL está en desuso, la realidad es que casi todos los sistemas que requieren gran capacidad de procesamiento por lotes (Batch) tanto las entidades bancarias como grandes empresas con sistemas mainframes lo siguen utilizando.

Bill Hinshaw creo la empresa COBOL Cowboys y está constituida por expertos en el lenguaje de programación COBOL los cuales cobran más de 100 dólares por hora por dar soporte a empresas que dependen de este sistema y que son incapaces de sustituirlos por otros más modernos.

Hoy por hoy, la programación en COBOL es uno de los negocios más rentables del mundo de la informática.